Charles Bolden über das Erbe der Raumfähre Discovery

Die US-Raumfahrtbehörde NASA hat die Raumfähre Discovery im März 2011 nach 39 Missionen, bei denen Hunderte von Menschen ins All geschickt wurden, ausgemustert. Charles Bolden ist der Chef der NASA und ein ehemaliger Space-Shuttle-Kommandant, der vier Shuttle-Flüge leitete. Er steuerte die Discovery auf ihrer vielleicht größten wissenschaftlichen Mission – dem Start des Hubble-Weltraumteleskops. Administrator Bolden sprach mit Jorge Salazar von ForVM über seine Erinnerungen und das Erbe des Space Shuttles, nur wenige Stunden nach der letzten Mission der Discovery.


Charles Bolden

Die Raumfähre Discovery wurde nach mehr als 5.000 Erdumrundungen ausgemustert. Was denkst du über die letzte Discovery-Mission?

Ich fand die letzte Mission, STS-133, die wir am Mittwoch, den 09.03., ihren Höhepunkt erreichten, einfach unglaublich. Es war eine makellose Mission mit zwei Weltraumspaziergängen, von denen der erste den Bau des US-Segments der Internationalen Raumstation abschloss und es uns ermöglichte, zusätzliche Vorräte an Bord zu bringen, die dazu beitragen, dass die Station bis 2020 weiterhin funktionsfähig ist.


Wir hätten keinen schöneren Tag im Kennedy Space Center für die Landung haben können, und die Landung selbst verlief einwandfrei.

Würden Sie über die Space-Shuttle-Mission STS-31 sprechen, die Sie geleitet haben und die das Hubble-Weltraumteleskop gestartet hat?

Wir setzten das Hubble-Weltraumteleskop im März-April 1990 ein. Es war mein zweiter Flug. Es gab eine fünfköpfige Besatzung. Unser Kommandant war Air Force Colonel Lauren Shriver. Ich war der Pilot, oder PLT, wie wir es nennen, unser Missionsspezialist #2. Der primäre Armoperator oder Operator des Fernmanipulatorsystems war Dr. Steve Holly, der tatsächlich seine dritte Mission ins All flog und Mitglied der Besatzung des Erstflugs der Discovery im August 1984 war, was eine sehr interessante Mission war an und für sich.

Unsere beiden anderen Missionsspezialisten waren Dr. Kathy Sullivan, die als Amerikas erste Frau einen Weltraumspaziergang unternahm, und Navy Captain Bruce McCandless, der ebenfalls ein erfahrener Weltraumspaziergang war. Er war mit der bemannten Manövriereinheit geflogen und hatte eine Reihe historischer Dinge getan, war aber auch einer der Leute, die seit seiner Gründung mit dem Hubble-Weltraumteleskop beschäftigt waren.

Es war eine unglaubliche Mission, denn wir alle in der Crew und ich glaube alle im Hubble-Weltraumteleskop-Team hatten keine Ahnung, welchen Unterschied das Hubble-Weltraumteleskop machen würde. Wir wussten einfach in unserem Bauch, dass es eine historische Mission werden würde. Es würde ein Observatorium im Weltraum hinterlassen, das die Astronomie und die Erforschung unseres Universums revolutionieren würde.




Einer der denkwürdigsten Teile der Mission war der Einsatztag, als wir mit einem scheinbar sicheren Scheitern fertig wurden, als wir das Weltraumteleskop aus seiner Geburtsstunde in der Nutzlastbucht des Shuttles zogen. Es ist ein riesiges Instrument. Es wiegt etwa 25.000 Pfund auf der Erde. Es ist ungefähr 45 Fuß lang und hat einen Durchmesser von 15 Fuß, wodurch es gerade in die Nutzlastbucht passte. Also durchliefen wir einen langen, akribischen Prozess, um es mit dem Remote-Manipulatorsystem des Shuttles aus der Ladebucht zu heben. Das sollte uns nur wenige Minuten dauern. Aber Dr. Steve Hawley und ich brauchten etwas mehr als eine Stunde, weil der Arm in gewisser Weise etwas anders funktionierte, als wir es in unserem Training gesehen hatten. Endlich haben wir Hubble über Kopf gebracht, bereit, seine Anhängsel einzusetzen. Die High-Gain-Antennen gingen ohne Probleme aus. die erste Solaranlage ohne Probleme eingesetzt. Ungefähr 16 Zoll nach der Entfaltung der zweiten Solaranlage hörte sie plötzlich auf.

Die Ironie daran war, dass in unserer allerletzten Simulation auf der Erde vor der Mission dies der Fehler war, den das Simulationsteam eingelegt hatte. Wir mussten Bruce McCandless und Kathy Sullivan, unsere beiden Besatzungsmitglieder bei Weltraumspaziergängen, in die Nutzlastbucht bringen, wo sie die Solaranlage manuell auslösten. Und hier waren wir im wirklichen Leben, konfrontiert mit der Möglichkeit, dies tun zu müssen.

Lange Rede, kurzer Sinn, wir stellten schließlich gegen Ende des Tages fest, dass es sich um ein Softwareproblem handelte. Ein junger Ingenieur vom Goddard Spaceflight Center sendete ein Signal, um die Wirkung eines der Softwaremodule zu entfernen. Die Solaranlage entfaltet wie sie sollte. Und wir haben Hubble endlich veröffentlicht, aber viele Stunden nachdem es veröffentlicht werden sollte. Das war also meine lebhafteste Erinnerung an den Flug, obwohl es ein unglaublicher Flug war und ein absolut außergewöhnliches Observatorium in seiner Umlaufbahn im Weltraum hinterließ.

Wie hat es sich angefühlt, Hubble in den Orbit zu bringen?


Wir hatten das besondere Gefühl, Teil von etwas zu sein, das unglaublich historisch sein würde. Zu dieser Zeit waren wir jedoch nur eine normale Shuttle-Crew, die unseren Job erledigte und versuchte sicherzustellen, dass Hubble erfolgreich und sicher eingesetzt wurde und dass wir es dabei nicht beschädigen würden.

Als wir zur Erde zurückkamen, da mein zweiter Flug zu Ende war und ich mich relativ gut daran gewöhnt hatte, wie der Wiedereintritt aussehen würde, war es so aufregend wie immer. Ich hatte die Gelegenheit zu fliegen, nur für ein paar Sekunden, bevor ich Loren Shriver, dem Kommandanten, der tatsächlich die Landung der Discovery durchführte, die Steuerung übergab. Wir landeten auf der Edwards Air Force Base, wie es für uns geplant war.

Vor dem Hubble-Start war Discovery das erste Raumschiff bei der Rückkehr der NASA ins All, ein paar Jahre nach der Challenger-Katastrophe. Was war Ihrer Meinung nach bei dieser Mission auf dem Spiel?

Als Discovery STS-26 flog, den ersten Flug nach Challenger, wussten wir alle, dass wir ein Risiko eingingen. Wir hatten das Shuttle durch einen Ausfall des rechten Feststoffraketen-Boosters verloren, der dazu geführt hatte, dass dieser in den Außentank gefallen war und in der Folge zum Abbruch des Shuttles selbst geführt hatte. Wir waren jedoch alle zuversichtlich, dass es in diesen 2,5 bis drei Jahren, in Zusammenarbeit mit der Industrie, mit einem Redesign der Feststoffraketen, mit einer völlig neuen Konfiguration ein Erfolg werden würde.


Aber die Art und Weise, wie wir innerhalb der Agentur kommunizierten, war vielleicht die größte Veränderung. Es war keine mechanische Änderung. Es war keine Änderung des Herstellungsprozesses. Es war eine Änderung in der Art und Weise, wie wir die Dinge innerhalb des Shuttle-Programms betrieben und verwalteten, wo wir viel offener kommunizierten. Jeder hatte eine Stimme. Und die Leute meldeten sich, wenn sie etwas sahen, das ihrer Meinung nach falsch oder nicht sicher war. Wir waren also sehr zuversichtlich, dass wir eine erfolgreiche Mission haben würden, und sie verlief einwandfrei.

Die NASA wird die beiden letzten aktiven Shuttles, Endeavour und Atlantis, bis Mitte 2011 außer Dienst stellen. Die Leute haben ForVM gefragt, was kommt als nächstes?

Was die NASA in Bezug auf die bemannte Raumfahrt sofort angeht, ist der Weiterbetrieb auf der Internationalen Raumstation ISS, die für den weiteren Betrieb für die nächsten neun Jahre genehmigt wurde. Die internationale Gemeinschaft hat sich auf eine Frist bis 2020 geeinigt. Wir versuchen, sie bis 2028 zu zertifizieren.

Wir nennen also weiterhin amerikanische Besatzungen, die bis spätestens 2020 zu ihren internationalen Partnern auf der Internationalen Raumstation ISS stoßen werden. Für die nächste Zukunft werden sie wie in den letzten Jahren zur Internationalen Raumstation reisen, was befindet sich an Bord einer Sojus-Raumsonde. Und sie werden an Bord derselben Sojus-Raumsonde zur Erde zurückkehren.

Wir werden so schnell wie möglich dazu übergehen, amerikanische Besatzungsmitglieder an Bord von amerikanischen kommerziellen Raumfahrzeugen zu transportieren, um unsere Besatzungen in und aus dem Orbit zu bringen. Dabei werden wir auch ein Schwerlast-Trägersystem und ein Mehrzweck-Crew-Fahrzeug entwickeln, die es uns ermöglichen, unsere Suche nach Erkundungen über die erdnahe Umlaufbahn hinaus fortzusetzen. Und dieses Mal wollen wir über den Mond hinaus, schließlich Mitte der 2020er Jahre zu einem Asteroiden, und während des Zeitraums 2030 tatsächlich Menschen im Marssystem haben.

Warum sollte der Mensch ins All gehen?

Der Hauptgrund, warum ich ins All reisen möchte, ist, dass es zur Natur der Menschheit gehört. Der Mensch will immer wissen, was sich hinter dem nächsten Berg oder jenseits des Ozeans befindet. Und der Weltraum ist ein Ozean. Es stellt für uns eine Herausforderung dar. Es ist eine Gelegenheit für uns, Dinge zu finden, von denen wir nichts wussten. Unsere jüngste Vision lautet: „Wir streben nach neuen Höhen, um das Unbekannte zu enthüllen“, damit das, was wir tun und lernen, das Leben der gesamten Menschheit verbessern wird. Deshalb kommen wir jeden Tag zur Arbeit.

Ein einfacherer Grund, warum wir in den Weltraum reisen sollten, ist, dass es unzählige Dinge zu entdecken gibt, die das Leben hier auf der Erde für uns verbessern werden. Dies wurde durch das Apollo-Programm, das Shuttle-Programm, demonstriert. Jedes Mal, wenn wir die menschliche Präsenz über die Erde hinaus erweitern, lernen wir Dinge, die das Leben hier verbessern.

Die Internationale Raumstation ISS ist der Anker für unsere zukünftige Erforschung. Es ist unser Neumond. Und auf der Internationalen Raumstation werden wir unsere Bemühungen sowohl in der wissenschaftlichen als auch in der technologischen Erforschung fortsetzen, wo wir neue Dinge über den menschlichen Körper entdecken werden. Aber noch wichtiger ist, dass wir Technologien entwickeln und Dinge wie pharmazeutische Produkte entwickeln, die uns zu einer lebendigeren Nation machen, uns auf dem internationalen Markt viel wettbewerbsfähiger machen und uns helfen, die Arten von Technologien zu entwickeln, die es uns ermöglichen, zu gehen jenseits der erdnahen Umlaufbahn, zurück zum Mond, auf einen Asteroiden und irgendwann weiter zum Mars.

Was ist das Wichtigste, was Sie heute über das Space Shuttle Discovery wissen möchten?

Ich würde mich freuen, wenn sich die Leute daran erinnern, dass Discovery als Arbeitspferd der Flotte nach dem Challenger-Unfall es den Menschen ermöglichte, sich über die Grenzen der Erde hinaus zu wagen und Entdeckungen zu machen, die vor unserer Reise in den Weltraum weithin unsichtbar waren.

Discovery war das Fahrzeug, auf dem viele Premieren stattfanden. Es war das Fahrzeug, das das Hubble-Weltraumteleskop in die Umlaufbahn brachte. Es war das Fahrzeug, in dem wir die erste Person of Color flogen, die einen Weltraumspaziergang machte, die erste Frau, die Pilotin und dann Kommandantin wurde, es war ein Fahrzeug voller Neuerungen. Aber noch wichtiger war, dass es ein Vehikel war, in dem wir auf jeden Erstplatzierten Zweite und Dritte folgten und andere Dinge, die unsere Welt weiter verbesserten.