Kamele lebten einst in der hohen Arktis

Eine neue Methode zur Identifizierung von Fossilien hat es Wissenschaftlern ermöglicht, alte Kamele zu zeigen, die den hohen Polarkreis durchstreiften.


Künstlerische Darstellung eines hohen arktischen Kamels

Illustration des hocharktischen Kamels auf Ellesmere Island während der Pliozän-Warmzeit vor etwa dreieinhalb Millionen Jahren. Die Kamele lebten in einem borealen Wald. Der Lebensraum umfasst Lärchen und die Darstellung basiert auf Aufzeichnungen von Pflanzenfossilien, die in nahegelegenen Fossilienlagerstätten gefunden wurden. Bildnachweis: Kanadisches Naturmuseum.

Der Durchbruch kam von Dr. Mike Buckley, einem NERC-Forschungsstipendiaten an der Universität Manchester. Es verwendet das Kollagen in Fossilien, um ein einzigartiges Profil der Proteine ​​​​im Knochen zu erstellen. Mit diesem Fingerabdruck lassen sich auch kleine Knochenfragmente markieren, deren DNA längst zersetzt ist.


Die Technik erregte die Aufmerksamkeit von Paläontologen in Kanada, insbesondere von Professor Natalia Rybczynski, die die Studie leitete. Das kanadische Team hatte eine Fundstelle auf Ellesmere Island, der nördlichsten Insel des hocharktischen Archipels, ausgegraben, aber nur Knochenreste gefunden, die zu gebrochen und zu klein waren, um irgendwelche Informationen zu liefern.

Buckleys Kollagenverfahren hatte erfolgreich Proben mit einem Alter von 1,5 Millionen Jahren datiert, aber Rybczynski hoffte, dass das kalte Wetter an ihrem Standort das Kollagen in den Knochenfragmenten erhalten hätte, und sie könnten die Zeitgrenzen der Methode verlängern.

Das wirklich Interessante an dieser Technik ist, dass sie weit über die Zeitskala hinausgeht, aus der Sie DNA erhalten können. Es erlaubt uns also, eine große Menge an Fossilien zu verwenden, die ansonsten nicht aussagekräftig sind, erklärt Buckley.

Die fossilen Knochen des hocharktischen Kamels, die im Labor von Natalia Rybczynski im Canadian Museum of Nature liegen. Der fossile Nachweis besteht aus etwa 30 Knochenfragmenten, die zusammen einen Gliedmaßenknochen eines Kamels bilden. Bildnachweis: Martin Lipman

Die fossilen Knochen des Hocharktischen Kamels, die im Labor von Natalia Rybczynski im Canadian Museum of Nature liegen. Der fossile Nachweis besteht aus etwa 30 Knochenfragmenten, die zusammen einen Gliedmaßenknochen eines Kamels bilden. Bildnachweis: Martin Lipman




Er vermutete, dass die Knochenfragmente von Säugetieren stammten, war jedoch überrascht, dass der Kollagen-Fingerabdruck der Knochen am ehesten dem eines Kamels entsprach. Buckley sagte:

Während Mike das Kollagen betrachtete, betrachteten wir die Morphologie und Anatomie. Wir stellten fest, dass fast alle Stücke, die wir gesammelt hatten, etwa 30, zusammenpassten und einen Teil eines Schienbeins bildeten“, sagt Rybczynski. „Wir waren schockiert, wie groß es war. Alle anderen Fossilien wie Bär und Hirsch aus der gleichen Zeit waren viel kleiner als das, was wir hier sahen. Es ist etwa 30 Prozent größer als moderne Kamele.

Durch das Kämmen des Kollagen-Fingerabdrucks und die Rekonstruktion der Morphologie können wir ziemlich sicher sein, dass dieses Fossil mit dem Paracamelus, den wir weiter südlich sehen, identisch oder eng damit verwandt ist.

Der Paracamelus ist der älteste bekannte Vorfahr moderner Kamele, aber er wurde noch nie in so hohen Breiten gesehen. Diese fossilen Fragmente, die auf Ellesmere Island gefunden wurden, liegen etwa 1.200 km weiter nördlich als alle früheren Kamelfossilienfunde.


Das Kamel lebte in einer Zeit der globalen Erwärmung. Dieses hocharktische Gebiet war etwa 14-22°C wärmer als heute und von Wald bedeckt. Obwohl es kein eiskaltes Ödland war, war es nicht die trockene Wüste, in der man ein Kamel erwartet. Rybczynski sagte:

Dieses Fossil ist etwa 3,5 Millionen Jahre alt, eine Epoche, die in der Erdgeschichte sehr wichtig war. Es war weltweit 2-3 °C wärmer, was wir in Zukunft erwarten, also sind Klimatologen sehr daran interessiert.

Trotz der wärmeren Temperaturen erlebte das Gebiet immer noch strenge Winter und vier Monate völliger Dunkelheit.

Dieses extreme Wetter hat den Kamelen möglicherweise einen Vorteil verschafft, als die Eiszeit kam und sie gezwungen waren, sich zu bewegen. Der Buckel und die breiten Plattfüße, die es den Kamelen ermöglichen, in der Wüste zu leben, stammen möglicherweise aus ihren frühen Anfängen in einer ebenso extremen, aber viel kälteren Umgebung. Buckley sagte:


Die breiten Plattfüße eines Kamels sind sehr gut für das Funktionieren auf weichem Untergrund geeignet. Jetzt werden sie in Sand verwendet, aber sie waren gleichermaßen für Schnee- und Tundra-Umgebungen geeignet. Der ikonische Buckel, der aus Fettablagerungen besteht, hätte es der Bevölkerung jedoch ermöglichen können, in rauen Klimazonen wie den sechsmonatigen, eiskalten Wintern zu überleben und sich fortzupflanzen.

Rybczynski sagte:

Diese Kamelmerkmale sind definitiv gut für den Wald und die Tundra geeignet. Es ist schwer zu sagen, ob sie ursprünglich für diesen Zweck entwickelt wurden, aber es ist definitiv möglich.